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Los vikingos

La imagen que se tiene de los vikingos es que eran unos bárbaros y saqueadores. Sin embargo, no eran tan salvajes, más bien, se dedicaban al comercio y a la exploración.

La concepción que se tiene de los vikingos generalmente es terrible: gigantes barbados de largos pelos rubios, con cascos que ostentan un par de cuernos como los del mismísimo Diablo y arriban en largos navíos, armados de mazas y espadas; tras desembarcar, atacan en tropel a desprotegidas aldeas de pacíficos campesinos: los matan, violan a sus mujeres, saquean su ganado y queman sus casas.

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Unos bárbaros, unos salvajes que asolaron y sometieron Europa entre los siglos viii y xi d.C. ¿Qué tan salvajes eran estos hombres del norte? ¿Y qué tan merecida tienen esa reputación de «uno de los peores pueblos en la historia de la humanidad»?

Es muy probable que la palabra vikingo provenga del nórdico antiguo vik, ‘bahía, fiordo’;1 Un fiordo es una bahía estrecha y profunda —entre montañas de laderas abruptas—, formada por los glaciares. Es típico de las regiones de Europa del norte. de ahí que viking significaría «persona proveniente
 de los fiordos»; en esa misma lengua, viking se refería a una expedición marítima, o bien, a las personas que tripulaban los barcos en dichas expediciones. La primera vez que apareció en un texto en inglés, fue en 1807 —escrito vikingr—, y se empleó como sinónimo de «pirata escandinavo». Otras fuentes señalan a wicing —palabra que aparece en textos del siglo xvi— como el antecedente de vikingo, que provendría del latín vicus, ‘villa, aldea’.

Vikingos de leyenda

Antes de entrar en materia, es conveniente echar por tierra ciertas creencias comunes sobre los vikingos. Para empezar, a la fecha no ha sido encontrado ningún casco vikingo que tenga cuernos, y tampoco existen descripciones o dibujos de la época en los que los «hombres del norte» porten tales apéndices.2 Es posible, sin embargo, que algunos de éstos tuvieran algún uso ritual.

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Esta imagen —junto con la de los yelmos alados, más propia de dioses como Hermes o Mercurio— fue popularizada durante el siglo xix como una exaltación romántica del pasado vikingo, e incluye un tipo de casco propio de la Edad de Bronce. En realidad, los que usaban las tropas vikingas tenían forma cónica, y se elaboraban con cuero, madera y refuerzos en metal; los jefes militares los portaban metálicos con máscara.

No se tiene evidencia de que los vikingos usaran cascos con cuernos en las batallas ni en las expediciones.

Por otro lado, sin ser unas gentiles damas, los vikingos eran mucho menos salvajes de lo que se nos ha hecho creer. La imagen de la barbarie vikinga se propagó debido a las crónicas cristianas de la época, que guardaban un resabio de intolerancia hacia la otredad de los hombres del norte y hacia el paganismo que practicaban. Además, se sabe que los vikingos conocían el sábado como laugardagur, «día del baño», ya que era el día de la higiene semanal —un exceso de limpieza para los estándares de la Europa medieval— y que cepillaban con frecuencia sus blondas cabelleras, amén de que aprovechaban las aguas termales naturales para darse agradables baños calientes.

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Finalmente, en ciertas películas es común que aparezcan bebiendo vino, empleando cráneos humanos como vasos. Esta imagen grotesca al parecer proviene de una mala traducción de un texto del siglo xvii, así como de descripciones de otras tribus de origen germánico.

Entonces, ¿quiénes eran?

Se les llama vikingos a los marinos, exploradores, guerreros, mercaderes y piratas que vivieron en las regiones escandinavas, y que invadieron, exploraron y se establecieron en amplias regiones de Europa durante los siglos viii al xi. Sus expediciones los llevaron, al este, hasta Constantinopla y a la ribera del Volga, en Rusia; al oeste, a Islandia y hasta el vecino continente —siendo los primeros europeos en pisar suelo americano—; y al sur, hasta los territorios de al-Ándalus —Andalucia, en la región austral de la Península Ibérica.

Los vikingos fueron los primeros expedicionarios que llegaron al continente Americano.

En la historia, la llamada «era vikinga» corre del año 790 —cuando tuvieron lugar las primeras invasiones registradas— hasta la conquista normanda de Inglaterra en 1066. Territorialmente, el área de dominio vikingo se extendió desde el actual territorio de Suecia, Noruega y Dinamarca, hacia gran parte de la isla de Gran Bretaña, Islandia, Groenlandia, el norte de Francia y de Alemania, así como ciertas regiones de Rusia.

¿Qué motivó a los hombres del norte a aventurarse
 a los mares y adentrarse en regiones inexploradas? Muchos historiadores lo explican con el impulso que Carlomagno dio a la cristiandad —que alcanzó ciertas partes de Noruega—, 
y en su brutal combate
 contra los paganos, 
la razón primordial
 para que los pueblos
 escandinavos buscaran 
nuevos territorios
 para comerciar y
 establecerse.

Otra 
teoría, más simple,
 apunta a que la
 superficie cultivable
 de sus lugares de
 origen terminó por ser
 insuficiente y los obligó
 a buscar nuevas tierras.
 Finalmente, existe la
 posibilidad de que los pueblos vikingos descubrieran las riquezas de otros pueblos y sus divisiones internas, y —haciendo uso de su superioridad naval— los saquearan e invadieran libremente.

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Los vikingos usaban un método de saqueo similar al de la «guerra de guerrillas»: navegando en sus veloces naves, llegaban de modo impredecible a las costas y realizaban un ataque violento y veloz, tratando de obtener el mayor botín posible, y dejando el lugar tan rápido como habían arribado. Los pobladores de las costas del norte de Francia, Alemania e Inglaterra vivían bajo el terror por estas incursiones vikingas que aumentaron en cantidad y violencia. Con el tiempo estos asaltos se convirtieron en invasiones en forma, y erigieron asentamientos para futuras incursiones. Un ejemplo de ello es la región francesa de Normandía, cuyo nombre proviene, justamente, de estos hombres del norte.

Si quieres conocer más sobre los vikingos, consulta Algarabía 84.

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