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La droga de cada día

Durante cientos de años, la gente ha disfrutado de alimentos y bebidas que contienen cafeína. Y cada día, el mundo entero —de oriente a occidente— depende más de esta sustancia y de sus efectos.

¿Por qué? Quizá porque el ritmo de vida es cada vez más intempestivo y vivimos más rápido, segundo a segundo generamos más expectativas para el día de mañana y queremos mantenernos despiertos y activos más y más horas.

«La cafeína es la droga psicoactiva más popular del mundo: estimula nuestra mente, exalta los nervios, nos roba el sueño. Y, simplemente, nos negamos a vivir sin ella.»

Este gusto y necesidad por la cafeína se hace evidente en la necesidad específica de tomarse un café o un té en las mañanas que existe en la mayor parte de los habitantes de este planeta; en el hecho de que vayas a donde vayas te ofrecen un café1 y muy probablemente lo aceptes; y en nuestro gusto obsesivo por la Coca Cola®, así como en la proliferación de cafecitos en cualquier esquina, en cualquier lugar, en cualquier barrio y rincón.

Pero lo interesante de la cafeína no es el café, sino el hecho de que es una droga —por sus efectos en el cuerpo y la mente, el que provoque adicción, etcétera—, pero es la única droga plenamente aceptada en el mundo entero.

EL ORIGEN

Es fácil confundir el origen —o, más bien, la primera documentación— de la cafeína con el del café, ya que ambos poseen una leyenda árabe en común que explica de dónde vienen. Ésta cuenta que un pastor llamado Kaldi, tras observar que sus cabras habían «enloquecido» al comer los frutos de un arbusto, llevó las ramas y frutos de éste a un monasterio, donde se descubrió una nueva, estimulante y deliciosa infusión, hecha con los granos tostados del mismo arbusto: el café.

Sin embargo, no fue sino hasta 1820 —cuando empezaron a proliferar los cafés en Europa— que el químico alemán Friedlieb Ferdinand Runge2 logró aislar el alcaloide del café —causante de sus efectos estimulantes—: la cafeína. A partir de entonces pudieron ser estudiados mejor sus efectos y descubrir que no sólo se encuentra en el café, sino en las hojas, semillas y frutos del té, cacao, nueces de cola y en otras 60 plantas más.

MODA QUE LLEGÓ PARA QUEDARSE

La cafeína se hizo necesaria cuando el hombre cambió sus hábitos de sueño y dejó de levantarse «al alba del Creador». No es coincidencia entonces tampoco que las bebidas con cafeína se pusieran de moda durante la Revolución Industrial, pues le daba energía a los obreros e incluso evitaba enfermedades. «En un sentido la cafeína es la droga que hizo posible al mundo moderno»3, nos dice T. R. Reid.

«El uso generalizado de alimentos y bebidas con cafeína —combinado con la invención de la luz eléctrica— permitió a la gente hacer frente a un horario de trabajo regulado por el reloj y no por la luz del día», afirma Charles Czeisler, neurocientífico de Harvard, y agrega: «Pensemos que consumimos cafeína para compensar un déficit de sueño que en gran parte es resultado del uso mismo de la cafeína»4. Los camioneros, los doctores de guardia, los periodistas, los veladores y los porteros de edificio la consumen por necesidad. Los ejecutivos, los hombres de negocio, los oficinistas, algunos deportistas y amas de casa la consumen por gusto y porque creen y confían en sus efectos, sobre todo en la mañana, al despertar. El resto la consume por el simple y llano gusto de tomarse un café, un té o una Coca.

Efectos de la cafeína

La cafeína pertenece al grupo de sustancias llamadas xantinas, que estimulan el cerebro al interferir en la acción de la adenosina —el transmisor nervioso que
produce calma y tranquilidad—, provocando euforia y fuerza por un lapso breve.

La cafeína en cantidades normales es perfectamente segura; por consiguiente, no existe ninguna razón para evitar su consumo mesurado. En dosis moderadas —hasta 300 ml diarios lo que equivale a dos tazas de café o un tarro— la cafeína estimula las funciones psíquicas y se hace más fácil el esfuerzo y la actividad intelectual, la asociación de ideas, la atención y la creatividad, al mantener despierto y en estado de alerta a su consumidor, estimulando su sistema nervioso central y mejorando su rendimiento físico.

Posee también un leve efecto diurético, aumenta la capacidad de trabajo muscular, refuerza la contracción, retarda y alivia la fatiga y los dolores de cabeza, estimula el corazón y aumenta la presión arterial5. Tomar más cafeína de la cuenta tiene sus consecuencias: eleva la temperatura corporal, el ritmo respiratorio y el nivel de ácido gástrico; provoca ansiedad, irritabilidad, insomnio, sudoración, taquicardia y hasta diarrea; y, en casos extremos, ocasiona úlceras gástricas, insomnio crónico, ansiedad y depresión permanentes. Por eso algunos —aunque los menos y en general forzados por las circunstancias— huyen de ella. Se ha dicho también que incrementa el nivel del colesterol, las disfunciones cardíacas e, incluso, puede llegar a causar ciertos tipos de cáncer, pero eso no ha sido comprobado.

Conoce más datos curiosos de la cafeína, descubre los efectos que provoca la abstinencia y descubre la concentración de cafeína en las bebidas cotidianas en el artículo “Cafeína, la droga” de Lorenza Torrente Alba en Algarabía 20, pp. 41-45.

Además, te recomendamos el libro «¡Cuidado!, café cargado» de Editorial Otras Inquisiciones, lo puedes encontrar en La Tiendita


1. Dice Jerry Seinfield que el café está tan sobreestimado en nuestra sociedad
que no debería decírsele «café», sino «Señor café».
2. No cabe duda que Runge fue un gran científico, también descubrió la técnica cromofotográfica en papel, algunos componentes del alquitrán
de carbón, la anilina, los efectos de la belladona e inició el proceso para obtener azúcar de la remolacha o betabel. Nació en Hamburgo en 1795 y murió en Oranienburgo en 1867.

3. T. R. Reid, Op. cit.
4. Loc. cit.
5. «¿Es realmente la cafeína perjudicial?» en www.buenasalud.com


Lorenza Torrente Alba es nutrióloga por la Universidad Autónoma de Nuevo León. Se ha dedicado a estudiar las adicciones, y confiesa tener una: la del té negro.

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