Desde la redacción

Mitos cotidianos IV

¿Los humanos sólo tenemos 5 sentidos?, ¿los conejillos de Indias se usan en pruebas de laboratorio?, ¿la Luna es el único satélite natural de la Tierra? Éstos mitos son desmentidos a continuación.

¿Los humanos sólo tenemos 5 sentidos?, ¿los conejillos de Indias se usan en pruebas de laboratorio?, ¿la Luna es el único satélite natural de la Tierra? Éstos mitos son desmentidos a continuación.

Mito: los humanos sólo tenemos cinco sentidos

Además de los cinco sentidos —vista, oído, gusto, olfato y tacto— que describió Aristóteles, la ciencia médica ha reconocido al menos otros cuatro:

  • Termocepción: sentido del aumento o disminución del calor en la piel.
  • Equilibriocepción: sentido del equilibrio, determinado por las cavidades del oído interno.
  • Nocicepción: percepción del dolor en la piel, las articulaciones y los órganos internos—salvo el cerebro, que carece de receptores de dolor.
  • Propiocepción —o conciencia corporal—: la sensación de saber dónde se encuentra cada parte del cuerpo sin necesidad de verla o palparla.

Algunos neurólogos han propuesto que los sentidos podrían sumar hasta 21, entre los que podrían contarse: la sensación del hambre, de la saciedad, de la sed, la percepción de la electricidad, la sensación de peligro inminente y el sentido de la profundidad, del significado e incluso del lenguaje.

He aquí una alegoría de los sentidos, extracto de la cinta Tommy (1975), escrita e interpretada por el grupo The Who:

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Mito: los conejillos de Indias se usan en pruebas de laboratorio

Los más de 65 millones de «conejillos» que se crían al año en todo el mundo —específicamente en Perú, Bolivia, Ecuador y ciertas zonas de Colombia— son para consumo alimenticio, porque su carne es baja en grasas y colesterol, y su sabor es muy parecido a la del conejo.

En 1890, se descubrió una cura contra la difteria al usarse «conejillos de Indias». Con ello se salvaron millones de vidas, y de ahí surgió la idea de que son ampliamente usados en investigaciones médicas. Actualmente, en las pruebas de laboratorio se usan ratones o ratas manipulados genéticamente, pues esto les permite a los científicos emular síntomas que podrían manifestarse en humanos; incluso se usan más conejos y pollos que «conejillos de Indias».

En lo que sí se usan estos roedores es en el estudio del shock anafiláctico y en la investigación nutricional, porque son los únicos mamíferos —junto con los primates— que no sintetizan su propia vitamina C y tienen que obtenerla de otros alimentos.

Basta agregar que a la especie Cavia porcellus también se le llama cuyo, cobaya o, en inglés, Guinea pig —quizá porque los exploradores españoles que llegaron a América pensaron que habían llegado a Guinea Occidental y se encontraron con estos animalillos; o porque los navegantes que los llevaron a Inglaterra habían pasado por Guinea o, simplemente, porque se vendían al precio de una guinea: una vieja moneda inglesa.

He aquí una memorable animación de las «auténticas criaturas» que se usan en un laboratorio para experimentos:

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Mito: la Luna es el único satélite natural de la Tierra

Sin duda, la Luna es el único cuerpo ostensible a simple vista que mantiene una órbita uniforme y constante respecto a la Tierra, pero existen otros seis asteroides que rondan nuestro planeta y que, debido a su tamaño tan pequeño, sólo se pueden observar con instrumentos astronómicos.

El primero de estos objetos «coorbitales», descubierto en 2007, fue Cruithne —nombre de la tribu celta más antigua que se conoce en el Reino Unido—: mide casi cinco kilómetros de diámetro y describe una extraña órbita en forma de herradura.

Desde entonces, se han identificado cinco astros más: 2000ph5, 2000wn10, 2002aa29, 2003yn107 y 2004gu9. Varios astrónomos se niegan a reconocerlos como «satélites», pero tampoco son asteroides comunes, pues no pasan por casualidad por la trayectoria de la Tierra, sino que llevan tiempo rondando el planeta.

¿Serán los «seis planetas» que visitó el Principito antes de llegar a la Tierra?

Para finalizar, he aquí una animación de la curiosa órbita que describe Cruithne alrededor de la Tierra:

Información tomada de The Book of General Ignorance, Lloyd & Mitchinson, Faber and Faber Limited: London, 2006.

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