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¿Qué demonios es un meme?

Lo ves todos los días en las redes sociales, les das like y los compartes… pero, ¿te has preguntado qué carambas es un meme?

En 1976 el científico británico Richard Dawkins publicó El gen egoísta, en el que explica la polémica teoría de que la evolución está basada en los genes —no en individuos o grupos—, y que los organismos son meras «máquinas de supervivencia» de los genes. En ese libro introdujo el término meme —explicado en este texto— que parte de la idea de que el mundo es un lugar donde la información puede comportarse como los genes humanos, y así, las ideas se reproducen, mutan y evolucionan.1 Resumido de «What Defines A Meme?», Smithsonian Magazine, mayo 2011. Trad. Mónica López Fernández y Francisco Masse. [Todas las notas son de la edición.]

En 1986, Richard Dawkins declaró: «En el corazón de cada ser vivo no hay fuego, ni un aliento tibio, ni una “chispa divina”; lo que hay es información, palabras e instrucciones». El surgimiento de la teoría de la información apoyó e indujo una nueva visión de la vida.

El código genético se estaba descifrando, y los científicos hablaron con grandeza acerca de la biosfera, una entidad compuesta por todas las formas de vida, repleta de información que
constantemente evoluciona y se reproduce.

Si quieres entender la vida, no pienses en sustancias viscosas, pus y sangre; piensa en tecnología de la información. Richard Dawkins

Aplicadores y memes

Cuando los biólogos absorbieron el vocabulario de la ciencia de la información, fueron más allá y estudiaron la información misma. El biólogo parisino Jacques Monod escribió: «Las ideas tienen características propias de los organismos. Al igual que éstos, tienden a perpetuar su estructura y a replicarse; también pueden fusionar, recombinar y segregar su contenido, y por supuesto, evolucionan […]. Las ideas tienen un poder expansivo, son “infecciosas”, unas más que otras».

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Dawkins dio un salto conceptual de la evolución de los genes a la evolución de las ideas. Para Dawkins, el papel principal lo juega el replicador.2 Según Dawkins, un replicador es un tipo molecular especial que posee la cualidad de autocopiarse de manera estable. Donde haya vida, habrá replicadores. «Creo que un nuevo tipo de replicador ha emergido en este planeta —señala en El gen egoísta—; nos mira directo al rostro. Todavía es una larva y se desplaza con torpeza a la deriva en su caldo de cultivo, pero ya está logrando un cambio evolutivo, a tal ritmo que está dejando muy atrás al antiguo gen». El caldo de cultivo al que se refiere el autor es la cultura humana, el vector de transmisión es el lenguaje, y la tierra que empieza a engendrar es el cerebro.

Dawkins propuso un nombre para este replicador sin cuerpo: meme. Se convirtió en su invención más memorable, mucho más influyente que su gen egoísta: «Los memes se propagan a sí mismos en el acervo de memes, saltando de cerebro en cerebro mediante un proceso que, en un sentido más amplio, se puede llamar imitación; compiten entre ellos para conseguir recursos limitados: “tiempo de cerebro” o “ancho de banda”; es decir, más que nada, por obtener atención».

La palabra meme es un acortamiento —equiparable al gen— de mimeme, del griego antiguo μίμημα, mīmēma, ‘imitación’.

Cómo se transmiten los memes

Los memes emergen en los cerebros, viajan hacia afuera y se afianzan en papel, en celuloide, en silicón y por donde quiera que se transmita información. No se piensa en ellos como partículas elementales, sino como organismos. El número tres no es un meme, tampoco lo es el color azul, ni tampoco un simple pensamiento, de igual forma que un solo nucleótido no puede ser un gen. Asimismo, un meme tampoco es un objeto. Los memes son unidades complejas, distintivas y memorables; son unidades con poder de permanencia.

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La mayoría de nuestros memes biológicos existieron fugazmente; su principal modo de transmisión era de boca en boca. Pero a últimas fechas se las han ingeniado para adherirse en sustancias sólidas: desde las paredes de las cuevas hasta hojas de papel; se han vuelto longevos mediante nuestras plumas, imprentas, cintas magnéticas y discos ópticos; se difunden mediante torres de transmisión y redes digitales. Los memes pueden ser historias, recetas, habilidades, leyendas o modas. Los copiamos, una persona a la vez —o más bien, desde la perspectiva memecéntrica de Dawkins, ellos se copian a sí mismos.

«Las ideas causan ideas, y ayudan a que evolucionen en nuevas ideas; interactúan entre ellas y con otras fuerzas mentales en el cerebro, en cerebros vecinos, y gracias a la comunicación global, con cerebros lejanos y extranjeros», Roger Sperry.

Al igual que los genes, los memes afectan al mundo entero, más allá de sí mismos. En algunos casos, los efectos pueden ser muy poderosos —el meme de hacer fuego, de vestirse, de la resurrección de Jesús—; otros memes tuvieron beneficios evidentes para algunos de sus huéspedes humanos —el meme del conocimiento de la respiración de boca a boca, de la costumbre de lavarse las manos antes de cocinar—, y otros se pueden replicar con virulencia impresionante, y dejan grandes franjas de daño colateral: astrología, satanismo, mitos racistas, supersticiones y virus en computadoras.

Los memes pueden ser historias, recetas, habilidades, leyendas o modas. Los copiamos, una persona a la vez —o más bien […] ellos se copian a sí mismos.

Los memes podían viajar sin palabra alguna incluso antes de que naciera el lenguaje —la mera mímica es suficiente para replicar conocimiento; por ejemplo, cómo incrustar una punta de flecha o cómo encender un fuego—, y éste funge como primer catalizador de la cultura; sustituye la mera imitación expandiendo el conocimiento mediante la abstracción y la codificación.

Los memes y la informática

Para aquellos que simpatizan con la idea de los memes, el panorama ha cambiado más rápido de lo que imaginó Dawkins, cuando en 1976 escribió: «Nuestros cerebros son las computadoras donde viven los memes». Agregó que un nuevo fenómeno se asomaba en nuevos horizontes: las computadoras conectadas a redes. «Muchas de ellas se encuentran literalmente conectadas entre sí […], y esto es un medio para que los programas autorreplicantes florezcan».
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De hecho, Internet no sólo provee a los memes de un medio rico para nutrirse con cultura; también le da alas a la idea de los memes. Meme por sí mismo se convirtió en un vocablo común en Internet. La conciencia de los memes encontró su lugar de gestación y de difusión.

El término meme podría aplicarse a una sospechosa cornucopia de entidades, desde las más grandes hasta las más largas, y su estudio atrajo a los investigadores de campos tan lejanos como la microbiología y la informática. Pero, a diferencia de los genes, que tienen alguna sustancia física y se replican con una fidelidad cercana a la perfección, los memes son abstractos, intangibles e inconmensurables, y casi nunca se copian con exactitud. Sin embargo, helos aquí. Conforme el arco de la información se inclina hacia una mayor conectividad, los memes evolucionan y se esparcen más rápido. En el ciberespacio, cada nueva red social es una incubadora de memes.

«En un principio había información. La palabra vino después», Fred Dretske.

En la competencia por tener un espacio en nuestros cerebros y en la cultura, los verdaderos combatientes son los mensajes. Nombramos sus tipos de manera irónica, como para reafirmarnos que los entendemos —por ejemplo, «mitos urbanos» y «mentiras zombis»—, y los mantenemos vivos en granjas de servidores con aire acondicionado. Pero no podemos ser sus dueños. Cuando una canción de un comercial se nos pega, algo nuevo se pone de moda, o algún tipo de engaño domina los chats durante meses y desaparece tan pronto como llegó, ¿quién es el amo y quién es el esclavo?

Algunos ejemplos de memes

Ideas. Ya sea que una idea surja únicamente o reaparezca varias veces, puede permanecer en el acervo de memes o puede reducirse hasta desaparecer. Dawkins pone el ejemplo de la creencia en Dios: una idea antigua que se replica a sí misma. La veracidad del meme puede ser una cualidad, pero es apenas una de tantas.

Melodías. Una melodía se esparce durante siglos a lo largo de varios continentes; por ejemplo, las primeras cuatro notas de la quinta sinfonía de Beethoven.

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Frases recurrentes. Por ejemplo, «La supervivencia del más apto»3 Survival of the fittest, en inglés, que se traduciría mejor como «la supervivencia del mejor adaptado»; sin embargo, conservamos la traducción más popular. es un meme que, como otros, ha mutado de forma salvaje: «supervivencia del más gordo, del más enfermo, del más falso o del más tuitero».4 Fattest, sickest, fakest, Twittest, en el original en inglés.

Imágenes. En la época de Isaac Newton, apenas unos cientos de personas sabían cómo era físicamente; no obstante, hoy en día, millones de personas lo reconocen claramente basándose en réplicas de retratos de no muy buena calidad. Éstos son memes que tienen vida propia, independientemente de la realidad física. Otros ejemplos son la imagen de la Mona Lisa, de Da Vinci o El grito de Edvard Munch.

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  • Pingback: El mame del meme. El arte Post-Internet()

  • Anónimo

    Ay no memes!

  • Julio Cortés

    El peor artículo que he leído en algarabía. Muy rebuscado para lo que nos tienen acostumbrados.

    • Juan

      Estamos acostumbrados a que nos den todo digerido, no nos gusta pensar, esforzarnos. Muy bueno.

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