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Top 10: descubrimientos perturbadores

La ciencia puede ser gloriosa1: puede llevar claridad a un mundo caótico. Sin embargo, los grandes descubrimientos científicos a menudo son contraintuitivos y escandalosos. Presentamos diez de las mayores amenazas para nuestra paz mental.

La Tierra no es el centro del universo

A pesar de que hemos tenido más de 400 años para hacernos a la idea, sigue siendo algo incómoda. Cualquiera puede ver a simple vista el Sol y las estrellas moverse en el cielo, y la Tierra se siente estable e inmóvil. Galileo mejoró la idea de Copérnico, y con ayuda del telescopio demostró que nuestro sistema es heliocéntrico, algunos de sus contemporáneos se perturbaron tanto con esta idea, que se negaron a mirar a través del telescopio.

Se acusó a Galileo de hereje, no sólo por desafiar el sentido común de las personas de su época, sino por contradecir a la Sagrada Escritura.

Los microbios nos están alcanzando

Los antibióticos y vacunas han salvado millones de vidas. Sin estas maravillas de la medicina moderna, muchos de nosotros habríamos muerto en la infancia. Sin embargo, algunos microbios están evolucionando más rápido que la velocidad con la que se descubren formas de combatirlos. Siguen surgiendo nuevas enfermedades que saltan de los animales a las personas, como la gripe aviar. Incluso en pleno siglo xxi, es posible morir después de consumir productos animales.

Han existido muchas extinciones masivas en el pasado, y quizá estemos en una ahora mismo

Los paleontólogos han identificado cinco puntos en la historia de la Tierra, cuando, por razones variadas, como el impacto de un asteroide o erupciones volcánicas, las extinciones masivas han aniquilado a millones de especies.
El concepto de extinción tomó mucho tiempo en asentarse. Por ejemplo, cuando Thomas Jefferson vio huesos de mastodonte, concluyó que en algún lugar debían seguir existiendo animales gigantes.

Actualmente, de acuerdo con muchos biólogos, estamos en medio de una sexta gran extinción. Los mastodontes pudieron ser unas de las primeras víctimas. Mientras que los humanos se movieron de continente a continente, muchos animales que habían existido por millones de años comenzaron a extinguirse, como los mastodontes en Norteamérica, los canguros gigantes en Australia o los elefantes enanos en Europa. Cualquiera que sea la causa de esta ola de extinciones, los humanos contribuyen con la caza, destrucción de su hábitat, y la introducción de especies invasivas que propagan enfermedades.

Las cosas que saben bien no son saludables

En 1948 en Massachusetts se reclutaron cinco mil residentes para participar en un estudio a largo plazo acerca de los factores de riesgo en las enfermedades cardiacas. En realidad, este es un estudio a muy largo plazo, porque aún recopila los resultados de los nietos de los sujetos originales. Se encontró que los riesgos de desarrollar enfermedad cardiaca, ataques al corazón, diabetes, ciertos tipos de cáncer y otras enfermedades se incrementan con la exposición a alimentos deliciosos: carne de res, papas a la francesa, brownies con crema batida… resulta que son asesinos.

Seguro, algunas cosas deliciosas son saludables, como las nueces; pero las preferencias del hombre evolucionaron en tiempos de escasez, cuando era de crucial importancia consumir alimentos salados o altos en azúcares. Sin embargo, en tiempos de la vida sedentaria, esos gustos ya no son tan ideales.

E=mc2

La famosa ecuación de Einstein es uno de los descubrimientos científicos más bellos y brillantes, pero también es uno de los más alarmantes. El poder de la ecuación reside en c2, o la velocidad de la luz. Cuando ese es el multiplicador de una ecuación, no se necesita mucha masa —una pizca de plutonio es suficiente— para crear suficiente energía como para destruir una ciudad entera.

Tu mente no te pertenece

Quizá Freud no atinó en todos los detalles, pero una de sus principales ideas es correcta: que muchas de nuestras conductas, emociones y comportamientos se rigen por factores que no tenemos presentes todo el tiempo. Por ejemplo, un día soleado puede hacer que las personas se sientan felices u optimistas; entre más veas a una persona u objeto, más te agradará; escogemos a la pareja en parte por el sentido del olfato; etcétera.

Somos simios

La teoría de Darwin de la selección natural nos ayudó a darnos cuenta de que somos simplemente una variación de un modelo original. Tenemos más capacidad de abstracción que los chimpancés, pero somos más débiles que los gorilas y menos ágiles que los orangutanes. Desde su publicación hace más de 150 años, la gente sigue debatiendo sobre El origen de las especies. Nuestro origen choca con los mitos de la creación, pero parece que todo lo que hemos aprendido desde entonces en geología, genética, paleontología, física y química apoya la teoría de la evolución.

El sacrificio humano ha existido en todo el mundo a lo largo de la historia

Es algo perturbador aceptar este hecho histórico, pero el sacrificio humano ritual se describe en muchos textos antiguos y se ha demostrado con evidencia arqueológica. Estos mismos hallazgos también han probado el canibalismo, lo que entra en conflicto con nuestras prácticas actuales sobre los rituales mortuorios y nuestras concepciones sobre la vida después de la muerte.

Ya hemos afectado el clima del resto del siglo

Las formas en las que el clima cambia no son tan complejas: quemamos combustibles fósiles, lo que produce dióxido de carbono, que entra a la atmósfera y atrapa el calor, lo que calienta la superficie del planeta. Las consecuencias ya son visibles: el derretimiento de los polos, las flores florecen antes, y las plantas y animales se están moviendo a latitudes y altitudes extremas para evitar el calor.

Es aún más perturbador que ese dióxido de carbono permanece en la atmósfera por cientos de años. Apenas comenzamos a entrever los efectos del cambio climático, que algunos predicen que puede ser desde moderado hasta catastrófico.

El universo está hecho de un material que apenas comenzamos a imaginar

Todo lo que sabemos del universo, con sus estrellas, galaxias y hoyos negros, es quizá 4% de todo lo que existe. El resto viene en forma de cosas desconocidas: materia oscura, que es quizá 23% del universo, y energía oscura, que es quizá 73%. Algunos científicos dicen que éste es el misterio más grande del universo.

Sin embargo, los astrónomos piensan que el universo se está expandiendo rápido. Finalmente, todo en el universo estará muy lejos, hasta que quede frío y desolado.


1 Este artículo fue tomado de Smithsonian Magazine, smithsonian.com. Trad. Ingrid Constant Saavedra.

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