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¿Qué son los hoyos negros?

Esa región finita del espacio en cuyo interior existe una concentración de masa lo suficientemente elevada para generar un campo gravitatorio, tan fuerte que ninguna partícula, ni siquiera la luz puede escapar de ella, se conoce como «hoyo negro».

Cuando lanzamos al aire una pelota, ésta siempre regresa a causa de la gravedad de la Tierra. Para fines didácticos, imaginemos que tengo un brazo tan fuerte que al lanzar la bola, ésta saliera disparada a 11.2 km/s, ¿qué pasaría?; la pelota abandonaría el planeta hacia el espacio y no la volveríamos a ver nunca más.

Éste efecto es consecuencia de la llamada «velocidad de escape», que es como su nombre lo indica, la velocidad que un objeto necesita para escapar de la Tierra. Conforme mayor es la gravedad, mayor debe ser la velocidad de escape; por ejemplo, la correspondiente al Sol es de 617.5 km/s.

Todo comienza cuando una estrella nace con serios problemas de obesidad —esto es, al menos 25 veces más que la masa del Sol— algún día, cuando esa estrella muera, se contraerá, haciendo que su volumen disminuya, mientras que su densidad incrementará hasta volverse crítica; entonces la estrella gorda explotará de forma energética, los destellos de luz que producirá serán tan intensos que podrían durar varias semanas e incluso meses,—a esta explosión se le conoce como supernova— posteriormente su brillo decrecerá de forma más o menos suave hasta desaparecer completamente, así es como la estrella reencarnará en un «hoyo negro».

Ahora bien, si, por definición, no dejan escapar la luz, ¿cómo es posible detectarlos? La explicación es muy sencilla: aunque no los podemos ver, sí podemos percibir cómo afectan su entorno a través de sus efectos gravitacionales. Si uno observa que muchas estrellas giran rapidísimo alrededor de un punto sin ninguna razón aparente, entonces es muy probable que ese punto sea un «hoyo negro».

Si quieres saber más acerca de los hoyos negros, te recomendamos leer el número 31 de Algarabía.

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