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¿Qué significa la escala de Richter?

La escala de Richter mide la magnitud de un sismo, de acuerdo con la energía que liberan las ondas sísmicas. A partir de la década de los 70, esta escala ya no se utiliza en terremotos mayores a 7.5 grados, en su lugar se emplea la escala de Magnitud de momento.

La cantidad de energía liberada por un temblor puede alcanzar cifras impresionantes. Un gran terremoto, por ejemplo, se cree que llega a liberar el equivalente a la energía de mil explosiones nucleares, cada una, a su vez, con la fuerza de un millón de toneladas de tnt.

Este equivalente de energía en un sismo es difícil de calcular precisamente por los muchos factores —en su mayor parte desconocidos— que se necesita tomar en cuenta, pero el científico estadounidense Charles Francis Richter (1900-1985) desarrolló una escala de magnitud que se basa en la fuerza de las ondas sísmicas.

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Charles Francis Richter

Esta escala exponencial está arreglada de tal manera que un incremento de una unidad en la escala corresponde a un incremento diez veces mayor en la fuerza de las ondas sísmicas. Por ejemplo, un terremoto de escala 8 es diez veces más fuerte que uno de 7 y un millón de veces mayor que uno de 2.

La escala, que se registra en instrumentos llamados sismógrafos, también toma en cuenta el debilitamiento de las ondas cuando éstas se alejan del lugar donde surgieron —i. e. epicentro—; por lo que los científicos pueden obtener los mismos números al medir los movimientos telúricos, sin importar dónde estén.

El vulcanólogo italiano Giuseppe Mercalli (1850-1914), por su parte, desarrolló la escala que lleva su nombre y que basa sus resultados en la destrucción que provocan en las construcciones las ondas sísmicas.

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Giuseppe Mercalli

Esta tabla muestra los daños, la escala y la frecuencia de los sismos según los clasificaron Richter y Mercalli.

Efectos generales de los terremotos en el área circundante —Mercalli— Magnitud en grados Richter Sismos de tal magnitud ocurridos cada año
Daño total 8.0 + 0.1 – 0.2
Daños grandes 7.4 – 7.9 4
Daños serios 7.0 – 7.3 15
Daños considerables 6.2 – 6.9 100
Daños ligeros 5.5 – 6.1 500
Sentido por todos 4.9 – 5.4 1400
Sentido por muchos 4.3 – 4.8 4,800
Sentido por algunos 3.5 – 4.2 30,000
No sentido, pero registrado 2.0 – 3.4 800,000

Afortunadamente, la mayoría de los sismos son de escalas menores. Los grandes terremotos, de escala 8 o mayores, ocurren sólo una vez cada cinco o diez años. Daños a los edificios se presentan a partir de los 5.5º y son totales desde los 8º.

El terremoto del 19 de septiembre de 1985 en la Ciudad de México registró 8.1º en su epicentro y causó daños por miles de millones de pesos, además de cobrar miles de vidas. Cientos de estos sacudimientos ocurren en todo el planeta cada año, aunque afortunadamente, casi siempre en regiones desiertas o poco habitadas.

La escala Richter ya no se usa
Después de los 7.5 grados, la escala Richter pierde su efectividad, y es poco fidedigna para mediciones de más de 6 mil kilómetros de distancia —dos terremotos que en la escala Richter tienen la misma graduación pueden provocar daños en magnitudes considerablemente diferentes—, por lo que dejó de usarse en los años 70.
Ahora los terremotos se miden con la escala de Magnitud de momento —Mw—, creada en 1979 por sismólogos del mismo instituto en el que trabajaba Richter. Se trata de un cálculo logarítmico que expresa la energía liberada de un sismo al multiplicar la distancia del deslizamiento entre las dos partes de la falla tectónica por el área total afectada.
A pesar de los avances tecnológicos, hoy es imposible predecir un movimiento telúrico. Tan sólo en México, hay un promedio de 10 a 12 sismos por día.

 

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