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Hombres vs mujeres, ¿quién es mejor en matemáticas?

¿Es verdad que los hombres son mejores en matemáticas que las mujeres? ¿Qué dice la ciencia?

En el siglo xix los científicos creían que los hombres eran más inteligentes que las mujeres y aseguraban sin vacilar: las mujeres poseen cerebros más pequeños que los hombres; luego, éstos deben ser más inteligentes.

Hoy en día sabemos más: el tamaño del cerebro humano varía de acuerdo con el peso corporal. Si corregimos la disparidad media en cuanto al peso, los cerebros de las mujeres resultan ligeramente más grandes que los de los hombres.

Los psicólogos interesados en la comparación de las inteligencias masculina y femenina se han concentrado en las divergencias que existen en aspectos concretos. Por ejemplo, a partir de las diferencias en los resultados obtenidos en pruebas de aptitud por jóvenes de uno u otro sexo, muchos psicólogos llegaron a la conclusión de que los varones son por naturaleza mejores matemáticos.

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Sin embargo, los investigadores olvidaron que contextos más amplios que la formación escolar, como la familia y la vida en sociedad —en los cuales los jóvenes reciben estímulos para sobresalir—, forman las imágenes del individuo y determinan sus objetivos profesionales. Tradicionalmente son los padres, no las madres, quienes ayudan a los niños con las tareas de matemáticas y transmiten con ello el mensaje efectivo de que éstas pertenecen al ámbito de las actividades masculinas. Y, sumados a los padres, los consejeros vocacionales y los profesores refuerzan esta definición de la aptitud para las matemáticas como una característica ligada al sexo, pues la consideran fundamental para las carreras «masculinas», pero no de las «femeninas».

¿Entonces no están «programados» de manera diferente los cerebros de mujeres y hombres? Los hemisferios izquierdo y derecho del cerebro humano se especializan en funciones enteramente distintas. En la mayoría de los humanos, el hemisferio izquierdo es más activo en funciones verbales y el derecho en la visualización de objetos y en las relaciones espaciales entre ellos. ¿No será que las mujeres están «programadas» para utilizar el izquierdo más que el derecho, lo cual explica su mayor aptitud verbal? Y, dado que la capacidad para visualizar objetos y relaciones espaciales se correlaciona con las habilidades matemáticas, ¿no será que los hombres tienen mayor facilidad para éstas porque están «programados» para hacer un mayor uso de su hemisferio derecho?

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No, no he conseguido encontrar ningún elemento de juicio que abone esta hipótesis. Hasta ahora, nadie ha demostrado que los cerebros femeninos posean hemisferios izquierdos más desarrollados que los masculinos ni que los segundos posean hemisferios derechos más desarrollados que los primeros.

Los hombres tienen mejor agudeza visual, pero las mujeres son más sensibles a la presión cutánea.

Al enfocar los detalles de las diferencias fisiológicas vinculadas con el sexo, es fácil perder de vista la cuestión principal. Ésta no estriba en si existen o no diferencias de índole sexual que se puedan medir a través de capacidades, tolerancias y pulsiones, sino en establecer si son o no lo suficientemente determinantes para hacernos actuar, específicamente, como hombres o como mujeres. La selección cultural ha mediado entre la biología y el comportamiento, y ha potenciado la influencia de cualesquiera diferencias congénitas que efectivamente existan.

De hecho, no puedo encontrar razón alguna para que la intervención de la selección cultural1 Harris distingue la selección cultural —aprendida— de la selección natural —innata. no pueda suscitar que el sexo genéticamente peor dotado obtenga mejores resultados que el favorecido. Tomemos, por ejemplo, el sentido del gusto: en las mujeres parece ser más fino ya que pueden detectar la presencia de pequeñas cantidades de sustancias dulces, ácidas, saladas y amargas con más facilidad que los hombres. Si sólo contaran los genes, uno podría concluir que los mejores chefs siempre serían mujeres. Entonces, ¿por qué en los restaurantes de muchos tenedores hay más chefs de sexo masculino que de sexo femenino?

En vez de dar crédito a entidades tan difíciles de observar como los genes —que presuntamente gobiernan las estrategias reproductoras masculinas y femeninas—, las funciones cerebrales de los hemisferios derecho e izquierdo, o determinadas aptitudes verbales o matemáticas, prestemos más atención a las características anatómicas de los cuerpos masculino y femenino, cuyo carácter hereditario vinculado con el sexo no puede ponerse en tela de juicio, y utilicemos estas diferencias biológicas bien conocidas para construir hipótesis sucintas de los roles sociosexuales surgidos de la selección natural.

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