El científico más grande que jamás vivió – Algarabía
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El científico más grande que jamás vivió

Si la pregunta fuese: «¿quién fue el segundo científico más grande?», sería imposible contestarla. Hay por lo menos una docena de hombres

Entre ellos figurarían, por ejemplo: Albert Einstein (1879-1955), Ernest Rutherford (1871-1937), Niels Bohr (1885-1962), Louis Pasteur (1822-1895), Charles Darwin (1809-1882), Galileo Galilei (1564-1642), James Clerk Maxwell (1831-1879), Arquímedes (287-212 a.C.) y otros.

Incluso, es muy probable que ni siquiera exista eso que hemos llamado «el segundo científico más grande». Las credenciales de tantos y tantos son tan buenas y la dificultad de distinguir niveles de mérito es tan grande, que al final quizá tendríamos que declarar un empate entre diez o doce.

Pero como la pregunta es: «¿quién es “el más grande”?», no hay problema alguno. En mi opinión, la mayoría de los historiadores de la ciencia no dudaría en afirmar que Isaac Newton (1642-1727) fue el talento científico más grande que jamás haya visto el mundo. Tenía sus faltas —¡viva el Cielo!—: era un mal conferenciante, tenía algo de cobarde moral y de llorón autocompasivo, y de vez en cuando era víctima de serias depresiones. Pero, como «científico», no tenía igual.

Fundó las matemáticas superiores después de crear el cálculo. Instituyó la óptica moderna mediante sus experimentos consistentes en descomponer la luz blanca en los colores del espectro. Estableció la física moderna al determinar las leyes del movimiento y deducir sus consecuencias. Y fundó, también, la astronomía moderna, al precisar la ley de la gravitación universal. Cualquiera de estas cuatro hazañas habría bastado por sí sola para distinguirlo como científico de importancia capital. Las cuatro juntas lo colocan en primer lugar de modo incuestionable.

Pero no sólo hay que destacar los descubrimientos en la figura de Newton. Más importante aún fue su manera de presentarlos. Los antiguos griegos habían reunido una cantidad ingente de pensamiento científico y filosófico. Los nombres de Platón (h. 427-347 a.C.), Aristóteles (384-322 a.C.), Euclides (h. 300-h. 265 a.C.), Ptolomeo (h. 85-h. 165) y Arquímedes habían sobresalido durante dos mil años como gigantes ante las generaciones siguientes. Los grandes pensadores árabes y europeos echaron mano de los griegos y apenas osaron exponer una idea propia sin refrendarla con alguna referencia a los antiguos. Aristóteles, en particular, fue el «maestro de aquellos que saben».

Durante los siglos xvi y xvii, una serie de experimentadores, como Galileo y Robert Boyle (1627-1691), demostró que los antiguos griegos no siempre dieron con la respuesta correcta. Galileo, por ejemplo, echó abajo las ideas de Aristóteles acerca de la física, y efectuó el trabajo que Newton resumió más tarde en sus tres leyes del movimiento. No obstante, los intelectuales europeos siguieron sin atreverse a romper con los griegos, idolatrados durante tanto tiempo.

Luego, en 1687, Newton publicó su Philosophiae naturalis principia mathematica en latín —el libro científico más importante jamás escrito, según la mayoría de los hombres de ciencia—. Allí presentó —entre otras— sus leyes del movimiento y su teoría de la gravitación, utilizando las matemáticas en el estilo estrictamente griego y organizando todo de manera impecablemente elegante. Quienes leyeron el libro tuvieron que admitir que, al fin, se hallaban ante una mente igual o superior a cualquiera de las conocidas en la Antigüedad y que la visión del mundo que presentaba era hermosa, completa e infinitamente superior en racionalidad e inevitabilidad a todo lo que contenían los libros griegos.

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Ese hombre y ese libro destruyeron la influencia paralizante de los antiguos y rompieron, para siempre, el complejo de inferioridad intelectual del hombre moderno. Tras la muerte de Newton, Alexander Pope resumió todo en dos líneas: «La Naturaleza y sus leyes permanecían ocultas en la noche. Dijo Dios: “¡Sea Newton!”, y todo fue luz».

Neil DeGrasse, quien dio origen al famoso meme con su rostro y conductor del remake de Cosmos, habla sobre Newton.

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